Voxdale
innovatie in tijden van crisis

Toen Covid-19 begon te pieken, schoten de productontwikkelaars en de ingenieurs van Voxdale in actie. Ze ontwierpen op één dag tijd een adaptor – James - om een eenvoudig snorkelmasker om te toveren tot een beademingsmasker. Een paar tests later stond het ontwerp online en kon de hele wereld het downloaden, leggen COO Bart Verleije en marketingverantwoordelijke Stephanie Straatman uit. “Het was oorlog, zoals Macron zei. Dan moet je heel snel en pragmatisch zijn.”

Voxdale is een ontwerp- en engineeringbureau. In ‘normale tijden’ maakt het producten, machines, systemen,… op vraag van bedrijven. “We hebben ongeveer evenveel productontwikkelaars als ingenieurs in dienst, en we slaan in al onze projecten de brug tussen die twee disciplines. We zien graag technologische uitdagingen op ons afkomen.”

De laatste jaren is Voxdale bijzonder actief in de medische wereld. Bovendien heeft het bureau ervaring met de zogenaamde vloeistofdynamica, van de luchtdoorstroming in beademingsmachines tot het zo aerodynamisch mogelijk maken van racefietsen. Die gecombineerde expertise wekte de aandacht van een spoedarts in een ziekenhuis, legt Bart uit. “We zaten nog niet zo lang in lockdown, het aantal Covid-19 gevallen nam razendsnel toe, en de ziekenhuizen kwamen dichter en dichter bij hun maximumcapaciteit op intensieve zorgen. De arts had in Italië gezien hoe artsen snorkelmaskers probeerden om te vormen tot beademingsmaskers. Hij vroeg zich af of wij van een eenvoudig idee ook een werkend idee konden maken. We hebben nog dezelfde avond een digitale teammeeting opgezet.

Met de adaptor en het snorkelmasker kunnen Covids-19-patiënten op een gewone kamer beademd worden.

Bart en zijn team hielden het ontwerp zo eenvoudig mogelijk. “Elke ziekenhuiskamer en elke ziekenwagen heeft een basic zuurstofaansluiting. We hebben er met een adaptor, die we ‘James’ hebben gedoopt, voor gezorgd dat het Ocean Reef-snorkelmasker daar rechtstreeks op past. Soms kan het niet anders, maar we wilden zoveel mogelijk vermijden dat patiënten aan de beademingsmachine terecht komen. Om ze te intuberen, moeten de artsen hen in een kunstmatige coma brengen. Met verregaande gevolgen, ook op lange termijn. Als je zelfs maar bij één patiënt kan verhinderen dat het zo ver komt, is dat de moeite waard.”

“We hebben het snorkelmasker ook voorzien van een luchtfilter. De uitgaande lucht wordt gefilterd, zodat er geen virusdeeltjes vrijkomen. Dat is belangrijk, want zo kunnen Covid-19-patiënten beademd worden op een gewone kamer, zonder dat de lucht die ze uitademen de omgeving besmet. Goed nieuws voor de ziekenhuizen, die patiënten zo beter kunnen spreiden en afdelingen kunnen ontlasten.”

De dag nadat de spoedarts bij Voxdale aanklopte, rolde het ontwerp al uit de 3D-printer. “De spoedarts heeft het meteen getest in zijn ziekenhuis. Dat is het voordeel van een oorlog, zoals de Franse president Macron de strijd tegen Covid-19 noemde: alles kan plots heel snel en pragmatisch. De adaptor en het masker bleken heel doeltreffend te werken, de zuurstofsaturatie van de patiënten verbeterde. Nu is de piek voorbij en is de ziekenhuiscapaciteit gelukkig volledig onder controle. Maar in het ziekenhuis liggen tientallen adaptors steriel verpakt klaar, om gebruikt te worden als het nodig zou zijn.”

We hebben geen seconde overwogen om geld te verdienen aan de adaptor.

Na de succesvolle tests heeft Voxdale het ontwerp voor de adaptor op verschillende online platformen gedeeld, zegt Stephanie. ““Het hele team voelde zich die eerste weken van de lockdown machteloos. Nu kregen we plots de kans om ook ons steentje bij te dragen in de strijd tegen Covid-19. We hebben geen seconde overwogen om geld te verdienen aan de adaptor, of om het als intellectueel eigendom te registreren. Het moest vrij beschikbaar zijn voor iedereen die er iets aan zou kunnen hebben. Waar ook ter wereld.”

“Het ontwerp is al meer dan 400 keer gedownload, maar we weten natuurlijk niet hoeveel keer het na elke download geprint is. Of aangepast, want we hebben er ook voor gezorgd dat de adaptor met een aantal kleine tweaks past op de beschikbare randapparatuur. Dit mocht geen gigantisch ontwikkelingsproject worden, het moest allemaal zo eenvoudig en toegankelijk mogelijk blijven.”

Deel het verhaal van Bart Verleije

Andere verhalen uit de buurt

De ondernemers in je stad of gemeente hebben vaak een grotere impact op hun omgeving dan je zou denken. Ontdek hier de verhalen achter de ondernemingen in jouw buurt.