Froomle
een duidelijke gids in de overvloed aan data

Netflix of Spotify weten vandaag akelig precies waar je graag naar kijkt of luistert. Je opent de app, en je krijgt meteen series of muziek voorgeschoteld die je aanspreken. Bart Goethals en Koen Verstrepen – die elkaar leerden kennen als professor en doctoraatsstudent – doen met hun start-up Froomle hetzelfde voor een hele reeks Belgische bedrijven. Ze gebruiken Artificiële Intelligentie om ‘recommendation systems’ te bouwen die je door de lawine aan informatie leiden en een einde maken aan je keuzestress.

Koen Verstrepen werkte al een paar jaar als ingenieur bij Bekaert toen hij opnieuw naar de universiteitsbanken trok om te doctoreren. “Ik wist heel goed wat ik wilde: me zoveel mogelijk verdiepen in de recommendatiesystemen die ik al her en der zag opduiken. Mensen door de overvloed aan data en informatie gidsen, dat was de toekomst. Ik heb dan naar een prof gezocht die me daarbij kon helpen.”

Die prof was Bart Goethals. Een ‘veteraan’ in artificiële intelligentie (AI) en machine learning, de technologieën achter die recommendatiesystemen. “Ik was daar midden jaren negentig al mee bezig als student, alleen was het toen veel minder hip dan vandaag. Geen enkel bedrijf verdiepte zich daar al in. Alleen onderzoekers aan universiteiten waren met die technologie bezig. Ik ben naar Finland getrokken om onderzoek naar data mining te doen, daarna kreeg ik de mogelijkheid om professor te worden aan de Universiteit Antwerpen.”

“Maar het idee voor een eigen start-up is wel blijven sluimeren. Toen Koen bij mij kwam doctoreren, wist ik meteen: dit leidt tot een bedrijf. De technologie was hip, het moment was gekomen om twintig jaar onderzoek te valoriseren.”

Froomle was geboren.

Mensen haken gefrustreerd af door de stortvloed aan informatie.

Nieuwe, disruptieve bedrijven als Netflix hebben de zogenaamde recommendation engines geperfectioneerd. Gedaan met scrollen of zoeken, je openingsscherm toont meteen de series en films die je het sterkst aanspreken. “Froomle doet eigenlijk hetzelfde als Netflix, Spotify en co”, legt Bart uit. “Wat zij voor zichzelf doen, dat doen wij voor andere bedrijven. We maken de ultracomplexe technologie achter die aanbevelingssystemen toegankelijk voor bedrijven die niet de miljarden of de enorme R&D-afdelingen van Netflix hebben.”

Koen gebruikt het voorbeeld van VTM om te verduidelijken waar Froomle zich mee bezig houdt. “Via de app en de website kan je zowat alles wat VTM ooit heeft uitgezonden opnieuw bekijken. Een catalogus van honderden series, films, shows,… Als je als bezoeker op die app komt en de eerste vijf series waar je op botst je helemaal niets zeggen, dan is de kans groot dat je afhaakt en dat VTM je nooit meer terug ziet. Wij kijken naar je historisch kijkgedrag en we leggen dat naast het gedrag van andere bezoekers wiens kijkgedrag op dat van jou lijkt. Zo kunnen we je een persoonlijk aanbod voorstellen, met programma’s die je wél triggeren.”

“De stortvloed aan informatie is vandaag een groot probleem, mensen verzuipen in de tsunami aan informatie die ze op hun bord krijgen en haken gefrustreerd af. Onze technologie slaagt er niet alleen in om de naalden uit de hooiberg te pikken, maar om die naalden ook nog eens netjes vooraan te zetten.”

Er zijn vandaag 100 keer meer AI-vacatures dan AI-experts.

Wat Froomle doet voor VTM, doet het ook voor bedrijven als Dreamland, Mediahuis of VeePee: bezoekers door de datachaos gidsen. Daarvoor werft de start-up volop technologisch talent aan. Toen we dit interview afnamen, telde het team van Froomle 12 mensen. Wanneer u dit leest, zijn dat er waarschijnlijk al 13. Of 14.

Evident is dat niet, leggen Koen en Bart uit. “In het domein van AI en data science zijn 100 keer meer vacatures dan mensen. We hebben het voordeel dat de technologie hip is en enorm tot de verbeelding spreekt. Froomle is ook met niéts anders bezig. AI is niet zomaar iets dat we erbij pakken, het is onze core business. Je kan meebouwen aan de evolutie van de technologie. Je kan pionierswerk verrichten. Dat trekt gelukkig nog veel talent over de streep.”

Een start-up runnen is als zo’n schietoefening met een bewegend doelwit.

De oprichters van Froomle zijn wetenschappers. Hebben ze nog genoeg tijd om hun passie voor technologie bot te vieren, of slorpen de dagdagelijkse beslommeringen van het start-up leven al hun energie op? “De uitdagingen blijven komen, ze verplaatsen zich gewoon”, geeft Bart toe. “Of je nu je tweede klant of je dertiende klant probeert binnen te halen, je moet ervoor zorgen dat ook je eerste klant en je twaalfde klant aan boord blijven. Anders zijn je inspanningen voor niets geweest. Je moet groeien en je moet blijven draaien. (lacht) Een start-up runnen is als zo’n schietoefening met een doelwit dat voortdurend beweegt en telkens weer ergens anders opduikt.”

“Maar ik ben CTO bij Froomle en ik ben ook nog altijd professor aan de universiteit. Die combinatie is een grote meerwaarde. Het onderzoek maakt Froomle sterker, en de data van Froomle maakt het onderzoek sterker. Ik wil niet kiezen.”

Deel het verhaal van Bart en Koen

Andere verhalen uit de buurt

De ondernemers in je stad of gemeente hebben vaak een grotere impact op hun omgeving dan je zou denken. Ontdek hier de verhalen achter de ondernemingen in jouw buurt.